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Plus de planètes que d'étoiles dans le ciel

 
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PostPosted: 13/01/2012 18:05:39
Plus de planètes que d'étoiles dans le ciel

Par Cyrille Vanlerberghe
Publié le 13/01/2012 à 13:15 Réactions (2)
http://www.lefigaro.fr/sciences/2012/01/13/01008-20120113ARTFIG00394-plus-d…
Les planètes les plus abondantes semblent être les « super-Terres », des corps rocheux faisant de 5 à 10 fois la masse de la Terre, présentes en moyenne autour des deux tiers des étoiles. Crédits photo : HO/AFP
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Les exoplanètes les plus abondantes seraient les «super-Terres» et les «géantes glacées».

Une ou deux planètes, en moyenne, orbitent autour de chacune des 100 milliards d'étoiles de notre galaxie, la Voie lactée, ont annoncé cette semaine des astronomes dans la revue britannique Nature. Cette incroyable abondance augmente grandement les chances que la vie soit apparue sur l'un des milliards d'objets célestes, plus ou moins semblables à notre Terre, qui existent dans l'Univers.

Depuis la découverte de la première exoplanète (tournant autour d'une étoile autre que le Soleil), en 1995, on savait que les huit planètes de notre système solaire ne sont pas des exceptions. Mais l'abondance des planètes dans l'Univers restait un mystère.

Un effet de loupe
Les précédentes estimations statistiques étaient déjà optimistes, avançant qu'au moins 20 % des étoiles devaient être entourées de planètes, mais elles étaient très handicapées par les techniques d'observation utilisées. Les deux plus courantes, dites des vitesses radiales et des transits, ne sont en effet efficaces que pour les corps qui orbitent très près de leur étoile, souvent en deçà de l'orbite de Mercure.

«Notre méthode d'observation a l'avantage de prendre en compte des orbites bien plus grandes, entre 0,5 et 10 fois la distance Terre-Soleil», explique le principal auteur de l'étude, Arnaud Cassan, maître de conférences à l'université Pierre-et-Marie-Curie et chercheur à l'Institut d'astrophysique de Paris (IAP). La technique mise en place par le chercheur français au sein d'une coopération internationale utilise un phénomène d'amplification de la lumière qui se produit quand deux étoiles de la Galaxie se retrouvent par hasard parfaitement alignées avec la Terre. Un phénomène très rare, qui n'arrive que pour une étoile sur un million. Par un effet de la relativité, la masse de l'étoile la plus proche courbe les rayons lumineux émis par l'étoile la plus lointaine, et produit un effet de loupe qui fait temporairement apparaître cette dernière comme beaucoup plus brillante qu'elle n'est vraiment. Cet effet, dit de microlentille gravitationnelle, est également sensible à la masse d'éventuelles planètes qui orbitent autour de la planète la plus proche, provoquant des «bosses particulières dans la courbe de lumière de l'étoile lointaine », explique Arnaud Cassan.

Grâce à des télescopes d'environ un mètre de diamètre installés au Chili, en Afrique du Sud et en Australie, les astronomes de la collaboration internationale Planet ont scruté suffisamment d'étoiles pour découvrir une dizaine d'exoplanètes et établir des statistiques sur l'abondance de ces corps à l'échelle de la Galaxie. Et petite surprise, les planètes les plus abondantes semblent être les «super-Terres», des corps rocheux faisant de 5 à 10 fois la masse de la Terre, présentes en moyenne autour des deux tiers des étoiles. Les «géantes glacées» (de 10 à 30 fois la masse de la Terre) qui, comme Neptune ou Uranus, ont des noyaux solides entourés de très épaisses atmosphères se trouvent autour de la moitié des astres. Les plus rares sont les planètes géantes entièrement gazeuses, de 30 à 3000 fois la masse terrestre (à l'instar de Saturne ou Jupiter) qui orbitent autour d'une étoile sur six.

Comme pour illustrer l'abondance des exoplanètes, les chercheurs ont présenté des découvertes très surprenantes à la grande conférence de la Société américaine d'astronomie, qui se déroule cette semaine à Austin (Texas). Les principales ont été faites par le télescope spatial Kepler de la Nasa. L'engin a notamment détecté un système solaire en miniature, avec trois planètes dont la plus petite est de la taille de Mars. Ces corps sont cent fois plus proches de leur petite étoile que la Terre ne l'est du Soleil, ce qui fait que ce système ressemble plus à Jupiter et son ballet de grosses lunes qu'à notre système solaire! Kepler a aussi observé une nouvelle planète dont les saisons doivent être très étranges, puisqu'elle orbite autour de deux soleils.

LIRE AUSSI:

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Par Cyrille Vanlerberghe
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harmonyum
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PostPosted: 13/01/2012 21:24:42
NNSPS, ça prend un sens avec ces milliards de planètes ! Yen a surement pas qu'une petite bleue perdue dans la galaxie à abriter la vie quand même !! Surprised
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